BREAKINGNEWS.CO.ID - Virgin Orbit, perusahaan luar angkasa milik  dari Richard Branson pada Rabu (10/7/2019) merilis roket yang siap diluncurkan ke udara dari sayap pesawat jet Boeing 747 yang dimodifikasi. Program ini masuk dalam uji kunci sistem peluncuran ketinggian tinggi untuk satelit, menurut sumber di perusahaan itu.

Dalam misi kedua dari terakhir, sebelum Virgin Orbit menawarkan layanan peluncuran satelit komersial, roket LauncherOne 70-kaki (21,34 m) dipisahkan dari jetliner dengan kecepatan sekitar 35.000 kaki, kata sumber perusahaan itu. Roket, bermuatan air dan antibeku ini akan mensimulasikan berat bahan bakar. Roket tersebut diperkirakan akan jatuh ke Gurun Mojave ketika pesawat jet yang dijuluki Cosmic Girl, tersebut melanjutkan ke jalur penerbangannya.

Dan Hart, chief executive officer dari Virgin Orbit, mengatakan kepada Reuters tes itu adalah peristiwa "batu penjuru" di jalur perusahaan untuk membuat penempatan satelit orbital "hampir rutin."

"Tes ini menempatkan kita pada postur sebelum peluncuran," kata Hart. Roket komersial pertama Virgin akan selesai bulan ini, dan perusahaan berencana meluncurkan satelit uji ke orbit musim panas ini, katanya.

Persaingan sengit antara Virgin Orbit, Firefly dan perusahaan AS-Selandia Baru Rocket Lab, yang merancang sistem yang lebih kecil atau non-tradisional untuk menyuntikkan satelit yang lebih kecil ke orbit dan memenuhi permintaan yang terus meningkat.

Virgin Orbit telah sedikit tertinggal di belakang Rocket Lab, yang telah menyelesaikan enam peluncuran orbital, meskipun Virgin Orbit mengatakan roketnya dapat mengangkut sekitar dua kali berat.

Hart mengatakan akuisisi atau merger dapat berperan dalam strategi pertumbuhan Virgin Orbit dan tidak mengesampingkan pembelian aset Stratolaunch.

Stratolaunch merancang sistem kombo pesawat dan roket yang lebih besar, tetapi Reuters melaporkan perusahaan itu menutup operasinya sambil menjual asetnya termasuk pesawat terbesar di dunia dengan lebar sayap. "Kami telah melakukan diskusi di masa lalu, tetapi saat ini tidak ada banyak kegiatan di sana," kata eksekutif Virgin Orbit.

Anak perusahaan Virgin Orbit, VOX Space LLC, menjual peluncuran menggunakan sistem peluncuran di udara yang sama kepada militer AS, dengan misi pertama dijadwalkan awal tahun depan.

Meluncur Kapan Saja 

Virgin Orbit mengatakan bulan lalu mereka berencana untuk membawa sistem peluncuran satelitnya ke Jepang dalam kemitraan dengan operator penerbangan ANA Holdings, yang akan menyediakan perawatan dan kemungkinan pesawat terbang.

Lokasi peluncuran itu akan bergabung dengan situs-situs lain termasuk Amerika Serikat, Guam, dan Inggris, yang menurut Virgin Orbit akan memberi para pembuat satelit dan pemerintah lebih banyak fleksibilitas.

Peluncuran dari ketinggian tertentu, kata Hart, memungkinkan satelit ditempatkan di orbit yang dituju lebih efisien dan meminimalkan pembatalan terkait cuaca. "Responsif dari platform peluncuran udara tidak tertandingi," katanya. "Kami dapat meluncurkan kapan saja, ke orbit mana pun (Bumi atau Bulan) dan dari mana saja di dunia."

Hart mengatakan ada banyak manfaat lain dari meluncurkan roket dari pesawat tradisional. Virgin Orbit's Cosmic Girl lepas landas dari landasan pacu, sehingga tidak ada pemeliharaan landasan peluncuran dan perusahaan tidak bersaing untuk slot waktu untuk menjadwalkan misi.